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正文

对话Chris Jones:未来五年软件将是机器人行业的引擎[2018-08-24]

对话Chris Jones;未来五年软件将会机器人行业的引擎

出品 | 网易智能

期号 | AI英雄总第97

作者 | 定西

北京亦庄,成为一年一度的机器人秀场。

在短短五天之内,这里几乎聚集了机器人行业的所有参与者,专家学者、中外大咖蜂拥而至,iRobot正是其中之一,他们将世界机器人大会选为年度舞台,在这里讲述他们的故事。

主讲人是iRobot公司技术副总裁Chris Jones博士,这次他提出“机器人思维”概念,阐述了如何运用机器人思维在多个行业中创造新的价值,并让“智慧家庭”由理想变为现实。

我们受好莱坞科幻电影的长期影响,一般大众很容易对机器人产生一种固化的认识,即它们长得必须像人,或者至少拥有四肢。

对此,Chris Jones持有异议,他认为其实机器人是在现实世界中,为了实现特定目标而感知环境,从而合理行动的物理设备,一个典型的机器人必须具备三种核心能力:感知、行动和思考。

他谈到,感知指机器人用传感器感知它所处的物理环境的能力。行动是指行为模式的变化,例如机器人能够开启马达在家庭里移动。最后同样重要的一点,也是机器人优于其它“智能设备”之处,就在于它能对收集到的环境信息进行处理和判断,即拥有思考的能力。

Chris Jones认为机器的思考能力是一个重要的演变,而且艰辛和漫长,如自动化仓库或自动驾驶汽车等许多系统,虽然没被冠以“机器人”之名,但都有“机器人”之实。Jones补充道:“现在有一项重要的技术正在重塑当今行业生态。它不一定是一个独立的机器人设备,而是一种‘机器人思维’,即一整套机器人工具套件。这种套件可以被广泛运用在各个行业,从而满足各种用户需求。”

他们认为当今智慧家庭最大的挑战在于思考能力。目前的智慧家庭仍然是依据传感器与设备间点对点的连接而被动地运作,缺乏更高层次的思考能力。而智慧家庭是一个实实在在的物理存在,因此它需要借助传感器和设备才能思考和了解整个家庭的物理空间。它必须要能理解整体的居家环境,包括空间结构、房间布局与分界限。它也必须能够区别厨房和卧室。

以下根据问答实录整理,网易智能做了不改动原意的删减:

主打高端市场 投入13%的营业收入用于研发

问:请问在过去的一年中扫地机器人品类在产品上有哪些重大的技术升级?

Chris Jones:iRobot非常重要的一部分研发就是要让机器人学会思考,让他们变得更加智能,了解自己身处在什么物理空间当中。目前iRobot在市面上的Roomba 900系列扫地机器人产品已经具备了绘制地图的功能,能够实现非常智能的路径规划和导航,并高效地完成清洁任务。这一方面向来是我们研发以及技术升级的重点。过去是这样,未来也会如此。

iRobot希望能够在未来的智慧家庭当中成为一个有机的组成部分。现在我们已经开始和语音控制系统厂商展开合作,和亚马逊Alexa和谷歌的Assistant,在中国则是与天猫精灵展开合作。另外,我们在研发和升级方面会更多关注软件。iRobot过去两年当中在机器人行业取得的一些重大突破,都要归功到软件,相信这也会是未来的趋势。

问:刚到中国的时候有没有遇到过水土不服的现象,怎么适应中国的环境?

Kelly Zhang(iRobot销售及市场副总裁兼中国区总经理):目前有许多品牌看到了扫地机器人这个潜力巨大的市场,都加入了进来,但整个市场的路还很长,还有一段距离要走。有很多消费者现在知道扫地机器人产品,但还没有购买使用。而对于那些已经购买使用扫地机器人产品的消费者来说,则是不同的情况。有一些消费者初次购买扫地机器人产品的时候,贪图价格便宜买了不好的产品,后来使用体验不好,这些负面的使用体验会让消费者对整个扫地机器人品类产生怀疑,这对整个扫地机器人品类的发展是不利的。另外也有消费者在第一次购买时就直接选择了iRobot,得到好的使用体验,也愿意推荐给他的朋友:这对扫地机器人品类来说才是健康、正向的发展。

iRobot在中国主打的是3000元以上的产品。我们不希望在低价位里竞争,而希望在3000元以及3000元以上的价格段保持领导定位。中国市场虽然整个扫地机的渗透率还是很低,但是发展空间很大,消费者也开始追求更高品质的产品。

问:现在iRobot在国内主要的竞争对手是谁?核心竞争力在什么地方体现出来的?

Chris Jones:iRobot有很多区别于竞争对手的地方。首先iRobot是一家消费机器人公司,在过去28年的历史当中我们生产了超过100款实用机器人,应用在很多不同的领域,其中包括我们刚刚在历史墙上看到的太空车和排雷机器人等。iRobot有非常多的经验,并在工程方面积累了很多的专业技能。

第二点,研发必然是iRobot相较于其他厂商非常强的竞争优势:我们去年投入了13%的营业收入到研发当中,相当于1.13亿美元。所有的投入都是为了去做下一代的创新。iRobot不仅仅在乎眼前的销售,也正在为未来做很多的准备。我们对于研发上面的投入在所有的家用机器人公司当中是排名第一的。另外,我们在全球范围内有1000多项专利,这也是因为我们大力投入研发所得到的成果。iRobot在2017年业界权威杂志——国际电工协会杂志(IEEE)发布的“全球电子专利实力排行榜”(Electronic Patent Powerhouse)中排名第五。

iRobot公司有超过1000位工程师和机器人方面的专家,我们研发的很大一部分投入也是员工身上。我们都知道机器人是一个硬件和软件整合而成的系统,现在我们也看到软件的重要性日益突出。在五年前我们公司每八位工程师当中就有一位是软件工程师;现在已经发展到每三位工程师当中就有一位是软件工程师,软件会是未来给机器人行业带来巨大突破非常重要的元素。

重视STEM教育 培养下一代的机器人工程师

问:iRobot多次提到机器人教育,iRobot在机器人教育方面做了哪些工作?

Chris Jones:iRobot非常重视STEM教育,这也是我们的CEO科林·安格尔的承诺,要对社会做出回馈和贡献。iRobot一直致力于希望能够更好地培养下一代的创新者、和下一代的机器人工程师。

给大家举两个非常简单的例子,首先是iRobot所有的员工每年都可以休假两天,去参与STEM教育相关的活动。他们可以去到小学、高中或者去博物馆里面开相关的讲座,他们也可以参与其他的社区活动来宣传STEM教育。iRobot于2010年在美国与美国国会联合发起“美国国家机器人周”,每年4月份会有一周的时间做相关的机器人活动。去年的“美国国家机器人周”在美国的50个州举办了300多场活动,参与的人数也达到了几万人,其中很多都是小朋友,它的影响力已经波及到了美国几十万人。

Kelly Zhang:iRobot对STEM教育一直很重视,今年5月,iRobot为上海交通大学电子信息与电气工程学院举办的‘第三届新生杯科技创新大赛’赞助了一批具有开放编程接口的Roomba扫地机器人。在今年的世界机器人大会上,iRobot特别将部分优秀的上海交大学生作品带到展会现场,设计成欢乐的互动游戏。

未来机器人的附加值更多会来自于软件

问:是否可以谈一下未来五到十年扫地机器人在iRobot眼中是怎样去发展的?

Chris Jones:刚刚我提到了软件将会是我们研发的一个重头戏,因为我相信在未来五年,扫地机器人的附加值更多会来自于软件。软件可以让我们的扫地机器人变得更加聪明、更加智能,能够非常好地理解家里面的物理空间,搜集很多物理空间信息。通过软件,扫地机器人能够更加了解我们居住的环境,帮助它们更好地做出更智慧的决策、更高效地完成清洁任务。我相信在未来的五年,软件将会是推动机器人行业发展的一个引擎。

另外一方面就是智慧家庭。iRobot的扫地机器人产品能够提供非常多的物理空间信息,这也就意味着可以把这样的物理空间信息反馈给消费者家中其他的智能设备,来提升智慧家庭整个大机器人系统的思考能力,并提升消费者在整个智慧家庭当中的用户体验。我们也在寻求一些合作伙伴,一同在智慧家庭方面持续发力,我相信这会是下一步我们要做的事情,未来五年智慧家庭将会是一个趋势。(完)


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